Секрет свечения шестого спутника Юпитера: Что светится на тёмной стороне Европы

Наверное, даже первоклассник знает, что Луна ночью светится вовсе не потому, что обладает собственным источником энергии, излучаемой в виде света. Свет Луны, Марса, Венеры и других планет Солнечной системы — это отраженный свет Солнца. Но есть в Солнечной системе одна планета, вернее, спутник, который способен излучать свет независимо от Солнца. Имя этому спутнику — Европа.

Источник изображения: gettyimages.com

Все 79 спутников Юпитера по-своему уникальны, но Европа занимает среди них особое место. Европа входит в группу так называемых галилеевых спутников, ее атмосфера содержит кислород, она имеет шарообразную форму и одну из самых ровных, состоящих изо льда поверхностей, под которой, по предположению ученых, могут находиться океаны жидкой воды, в которых может обитать примитивная жизнь. А еще Европа отличается тем, что обладает способностью светиться собственным светом на своей темной стороне. Этот холодный и призрачный свет никак не зависит от излучения Солнца.

Открытие источника света на Европе было совершено почти что случайно, когда ученые решили изучить реакцию находящегося подо льдом органического материала на высокоэнергетическое излучение. С помощью специально разработанного устройства, получившего название «Ледяное сердце», они смоделировали природные условия на поверхности Европы, а затем направили на эту искусственную поверхность мощный поток электронов. Результатов исследователи ждали одних, но получили совсем нечто иное. Под воздействием потока частиц лед начал светиться зеленоватым и голубым цветами, в целом же картина напоминала северное сияние, которое можно наблюдать на Земле.

На этой иллюстрации спутника Европы показано, как светится обращенная от Солнца ледяная поверхность планеты . Источник изображения: NASA/JPL-Caltech
На этой иллюстрации спутника Европы показано, как светится обращенная от Солнца ледяная поверхность планеты . Источник изображения: NASA/JPL-Caltech

«Источниками» света служат распространенные на Земле химические соединения — сульфат магния, карбонат и хлорид натрия, а также некоторые другие соли. Наличие этих химических соединений было установлено путем спектрального анализа излучения видимой стороны Европы, конечно, не без помощи современных наземных и космических телескопов. Естественно, сами по себе минералы не могут излучать свет, но что тогда заставляет их светиться? Магнитное поле Юпитера, в миллионы раз превосходящее по силе магнитное поле Земли. Когда мощнейшее излучение газового гиганта бомбардирует высокоэнергетическими частицами поверхность спутника, едва защищенного тонкой атмосферой, входящие в состав льда соли начинают излучать свет.

Полученные результаты исследований были опубликованы в популярном журнале Nature Astronomy. Как сообщается в статье, наиболее сильное, обуславливаемое наличием сульфата магния, свечение имело длину волны около 525 нм, что соответствует зеленому цвету, тогда как хлорид и карбонат натрия скорее гасили излучение.

К сожалению, лицезреть подлинную красоту этого космического светового шоу можно только на темной стороне спутника, так как его интенсивность слишком мала, чтобы его можно было заметить с освещаемой Солнцем и доступной телескопам стороне. И хотя пока его нельзя увидеть, зато его очень даже вероятное наличие подтверждает старую теорию, согласно которой подо льдом Европы имеется жидкая вода, потоки которой выносили содержащиеся в ней соли на поверхность этого загадочного спутника газового гиганта.